Como funcionam os cartões de crédito nos EUA

Você já ficou atrás de alguém na fila de uma loja e viu esta pessoa se embaralhando no meio do que deveriam ser, no mínimo, 10 cartões de crédito? Os consumidores que têm esta quantidade de cartões ainda são minoria, mas os especialistas dizem que a maioria dos cidadãos dos EUA têm, no mínimo, um cartão de crédito e, normalmente, 2 ou 3. É verdade que os cartões de crédito se tornaram importantes fontes de identificação: se você quiser alugar um carro, você realmente precisa de um cartão de crédito. Quando usado com inteligência, um cartão pode ser conveniente, permitindo que você tenha até um mês para pagar as compras que realizou.

Teoricamente isto parece bom, mas muitos consumidores não conseguem tirar proveito destes benefícios, porque acumulam um saldo em seus cartões de crédito mês a mês, pagando taxas de financiamento que podem chegar a 23%.  Os números são impressionantes: em 1999, os consumidores americanos compraram aproximadamente US$1,2 trilhões com seus cartões de crédito.

Neste artigo daremos uma olhada no cartão de crédito, como ele funciona financeira e tecnicamente e daremos dicas sobre como escolher o seu. Os especialistas dizem que deve ser um projeto de mesma escala de um empréstimo para comprar um carro ou de uma hipoteca. Também iremos descrever dois tipos diferentes de planos de cartões de crédito disponíveis, falaremos sobre o seu histórico de crédito e como isto pode afetar as suas opções de cartões e discutiremos sobre como evitar fraudes no mundo online, quanto fora dele.

Um cartão de crédito é um cartão fino, de plástico, normalmente de 7,5 cm x 5 cm, que contém informações de identificação, como uma assinatura ou foto e autoriza a pessoa que o porta a ter compras e serviços cobrados direto de sua conta bancária. Atualmente as informações do cartão são lidas pelas máquinas automáticas (ATMs), leitoras das lojas, computadores de bancos e internet.

Segundo a Encyclopedia Britannica (em inglês), o uso do cartão de crédito começou nos Estados Unidos nos anos 20, quando companhias particulares como cadeias de hotéis e companhias de combustível começaram a emiti-los para que os consumidores fizessem compras nestes estabelecimentos. O seu uso aumentou muito depois da segunda Guerra Mundial.

O primeiro cartão de crédito universal, que poderia ser usado em várias lojas e comércios foi lançado pela Diners Club, Inc. (em inglês), em 1950. Com este sistema, a companhia de cartão de crédito cobrava dos portadores uma anuidade e lhes mandava uma conta mensal ou anual. Outro grande cartão universal: "Não saia de casa sem ele!", foi lançado em 1958, pela American Express (em inglês).

Mais tarde chegou o sistema de cartão de crédito bancário. Sob este plano, o banco credita a conta do comerciante conforme os tickets de vendas são recebidos, o que significa que os comerciantes são pagos rapidamente, algo que eles adoram, e junta as cobranças a serem feitas ao portador do cartão no final do período de sua fatura. O portador do cartão, por sua vez, paga para o banco tanto o seu saldo total, quanto prestações mensais com juros, às vezes chamadas de cobranças remanescentes.

O primeiro plano de banco nacional foi o BankAmericard, que começou somente em seu estado em 1959 no Bank of America, na Califórnia. O sistema foi licenciado em outros estados a partir de 1966 e foi renomeado para Visa (em inglês), em 1976.

Outros grandes cartões bancários apareceram, incluindo MasterCard (em inglês), antigo Master Charge. Para oferecer mais serviços, como refeições e acomodações, muitos bancos menores que antes ofereciam cartões regionais passaram a ter relações com grandes bancos nacionais ou internacionais.

Embora companhias telefônicas, de combustível e lojas de departamento tenham seus próprios sistemas, o ANSI Standard X4.13-1983 é o sistema usado pela maioria dos sistemas de cartões de crédito.


Ilustração de Rosaleah Rautert
A parte da frente do seu cartão tem vários números: eis um exemplo do que eles podem significar

Veja o que alguns dos números significam:

  • O primeiro dígito do seu cartão de crédito significa o sistema:
    • 3. Cartões de viagem/entretenimento (como American Express e Diners Club)
    • 4. Visa
    • 5. MasterCard
    • 6. Discover Card

     

  • A estrutura do número do cartão varia de acordo com o sistema. Por exemplo: cartões American Express começam com o número 37; cartões Carte Blanche e Diners Club com o número 38. Nos cartões:
    • American Express, os dígitos 3 e 4 são o tipo da moeda, os dígitos 5 a 11 são o número da conta, os dígitos 12 a 14 são o número do cartão dentro da conta e o dígito 15 é um dígito de verificação.
    • Visa, os dígitos 2 até 6 são o número do banco, os dígitos 7 até 12 ou 7 até 25 são o número da conta e o dígito 13 ou 16 é um dígito de verificação. 
    • MasterCard, os dígitos 2 e 3, 2 até 4 ou 2 até 6 são o número do banco,dependendo se o dígito dois for 1, 2, 3 ou outro. Os dígitos que vêm depois do número do banco até o dígito 15 são o número da conta e o dígito 16 é um dígito de verificação.

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